Roger Vitrac, “Victor ou les enfants au pouvoir,” Théâtre de la Ville – Sarah Bernhardt, 6-24 mars 2012 (version originale followed by translation)

vitrac-dance-translationThe acting company of the Théâtre de la Ville in Roger Vitrac’s “Victor, ou, les enfants au pouvoir.” Photo copyright Jean-Louis Fernandez.

Version originale, par Pauline Testut:

PARIS — Si la pièce de Vitrac créée en 1928 avec Antonin Artaud pour le théâtre Alfred Jarry choque moins qu’à une époque, la splendide mise en scène d’Emmanuel Demarcy-Mota la renouvelle et y apporte un magistral éclat contemporain.

L’histoire mêle simplicité et supposée perversion : celle des adultes volages et hypocrites qui s’enivrent de convenances et celle d’un enfant qui dit tout fort ce qu’il pense (trop). L’enfant Victor (Thomas Durand, magnifique d’impertinence juvénile) espionne les figures familiales, les singe, trompe son monde, se joue des adultes comme des enfants, en témoigne la figure de l’innocente petite fille (Anne Kaempf) des voisins et témoin comme lui des coucheries de chacun.

Le récit linéaire suit le déroulement d’une fête de famille : l’anniversaire de Victor, le jeune surdoué, avec ses prémices, le classique repas au gâteau, entrecoupé par des visites impromptues, des coups d’éclats et des cris de colère. Tout se passe crescendo. La scène figure un intérieur bourgeois cossu, avec à l’extérieur un bassin d’eau entouré de feuilles mortes romantiques et désespérantes qui sera le lieu des expansions physiques de certains personnages, une sorte de sas de décompression. Toujours présente également, une sculpture végétale qui accompagne l’action en s’effaçant ou s’imposant sur scène, en arrière plan, inquiétant branchage de l’inconscient et du pourrissement, qui en fonction de la tension présente sur scène s’étend ou se réduit. Ce décor très graphique, auxquels s’ajoutent les inévitables portes et symboliques de l’inconscient, baigne dans une lumière sépulcrale. La convention, censée régner en maitre, est bien évidemment vite violentée, d’abord avec le malaise qui transparait dans les dialogues, puis dans les actes : bris de vases, gestes désordonnés et parole qui dévie. Le premier objet brisé est un vase précieux, par Victor, qui va accuser la bonne, seule figure sensée avec la fillette, outsiders qui observent ou subissent.

L’échelle de névroses se déroule lentement, donnant à chacun son moment, spécialement le personnage du voisin fou (tonitruant et génial Hugues Quester), dont la franchise involontaire participe au chaos et qui par son suicide, accélérera la fin tragique de Victor. Cet enfant diablement intelligent, adoré par ses parents qui découvrent au fur et à mesure sa nature rebelle et voient s’effondrer leur façade bourgeoise. La mère, Elodie Bouchez, frâle peu à peu l’hystérie et la rupture jusqu’à la scène finale, bouleversante. Le décor est bousculé, le bassin d’eau éclaboussé par l’enfant prodige puis la nouvelle Ophélie noyée (ou presque), et l’apparition de la figure mortelle et séduisante de Madame Ida Mortemart (Laurence Roy) grotesque et dangereuse fait définitivement basculer la situation, et incarne physiquement la grossiereté, l’indécence, en étant la victime de gaz intestinaux incessants.

Surréalisme dans le décor et dans les paroles, bouleversement de l’ordre bourgeois, éclat de voix et délires verbaux : Emmanuel Demarcy-Mota sert splendidement un texte qui semble n’avoir point vieilli, et qui garde le charme du scandale.

Translation by Paul Ben-Itzak:

If Roger Vitrac’s “Victor ou les enfants au pouvoir” (Victor, or the children in charge), created in 1928 with Antonin Artaud for the Theater Alfred Jarry, is less shocking today than it was at its premiere, the splendid direction of Emmanuel Demarcy-Mota, artistic director of the Theatre de la Ville, nonetheless renews the work, bestowing it with a majestic contemporary shine.

The story mixes simplicity and supposed perversion: that of fickle and hypocritical adults who get drunk imbibing whatever victual is available, and that of a child who loudly proclaims what’s on his mind (too often). The child Victor (Thomas Durand, magnificently full of juvenile impertinence), spies on family figures, apes them, fools his world, and plays the adults as if they’re children, as witnessed by the figure of the innocent grand-daughter of the neighbors, like Victor a witness to the bedroom antics of the adults.

The linear story follows the unfolding of a family party: The birthday of Victor, the gifted child, replete with its rituals like the birthday cake, regularly interrupted with impromptu visits, peals of laughter, and screams of rage. Everything happens in a crescendo. The stage is set up like the inside of a well-to-do bourgeoisie home, with a water basin just outside the house surrounded by dead leaves, a romantic and desperate environment which will be the setting for the physical expansion of certain characters, a sort of decompression chamber. Equally present is a vegetal sculpture which accompanies the action, effacing itself from or imposing itself on the stage, in the background, a disturbing branchage of the subconscious and the rotting, which, depending on the tension present on the stage, either expands or contracts. This extremely graphic decor, to which is added the inevitable doors and other symbols of the subconscious, bathes in a funereal light. Convention, expected to reign supreme, is quickly besieged, first with the malaise in the dialogue, later through acts: broken vases, disordered gestures and divisive words. The first object broken is a precious vase, by Victor, who then accuses the maid, who with the daughter is the only normal character, both of them outsiders who observe or submit.

The scale of neuroses develops slowly, providing each character with his or her moment, in particular the personage of the crazy neighbor (the suitably obnoxious yet genial Hugues Quester), whose involuntary frankness gooses the chaos and who, by his suicide, accelerates the tragic end for Victor — this diabolically intelligent child, adored by his parents, who discover over time his rebellious nature and see their bourgeoisie facade crumble. The mother (Elodie Bouchez) approaches little by little hysteria and rupture until the final, devastating scene. The decor is rattled, the water basin over-turned by the gifted child, the new Ophelia drowned (or nearly), and the apparition of the seductive figure of Madame Ida Mortemart (Laurence Roy), grotesque and dangerous, upends the situation, physically incarnating indecency and rudeness, a victim of incessant farting.

Surrealism in the decor and in words, shattering of the bourgeoisie order, bursts of laughter and verbal delusions: Emmanuel Demarcy-Mota adroitly serves a text that does not seem to have aged, and which preserves all the charm of scandal.

First published on  The Dance Insider on April 23, 2012. French text copyright Pauline Testut.

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